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L'ancêtre des crocodiles d'Afrique découvert au Maroc

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Apollyôn
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L'ancêtre des crocodiles d'Afrique découvert au Maroc

Message par Apollyôn le Mer 1 Fév - 13:22

Un énorme reptile préhistorique long de près de 10 mètres, dont un crâne fossilisé a été découvert au Maroc, est l'ancêtre des crocodiles vivant aujourd'hui en Afrique, selon des travaux de chercheurs américains publiés mardi.
Cette créature, baptisée "Shieldcroc" (crocodile blindé) en raison de l'épaisse couche de peau recouvrant le dessus de sa tête, a été mise au jour par Casey Holliday, de l'Université du Missouri, alors qu'il étudiait ce crâne fossilisé d'un spécimen datant d'environ 95 millions d'années.

Ce crâne, qui n'est pas entier, se trouvait au Musée Royal d'Ontario (Canada) depuis plusieurs années avant que le professeur Holliday n'entreprenne de l'étudier.

"Cette découverte d'Aegisuchus witmeri ou Shieldcroc, avec d'autres faites auparavant, montre que les ancêtres des crocodiles d'aujourd'hui étaient beaucoup plus diversifiés que ne le pensaient les scientifiques", souligne le professeur Holliday.

Il a pu estimer sa taille et celle de son cerveau en analysant les marques laissées sur l'intérieur de la boîte crânienne. Le crocodile avait une tête longue de 1,52 m, pour une taille totale de 9,14 m.

Cette découverte fournit un meilleur éclairage de l'évolution des crocodiles. Cela pourrait aider à trouver de meilleurs moyens de protéger leur environnement et empêcher leur extinction, expliquent les auteurs de cette communication parue dans la revue scientifique américaine Journal PLoS-ONE (Public Library of Science).

Shieldcroc est également le dernier spécimen d'espèces de crocodiles mis au jour qui vivaient à la fin du crétacé, il y a environ 95 millions d'années. Cette période fait partie de l'ère mésozoïque (-245 à -65 millions d'années) aussi appelée "l'Age des dinosaures", disparus il y a 65 millions d'années.

L'analyse des empreintes laissées sur le crâne par les vaisseaux sanguins a permis aux chercheurs de déterminer que le crocodile était doté d'une sorte de bouclier sur le dessus de la tête, du jamais vu chez ces animaux.

Selon le professeur Holliday, cette protubérance visait probablement à attirer les femelles et à impressionner les ennemis de "Shieldcroc". Il pouvait peut-être aussi servir de régulateur thermique pour contrôler la température dans la tête de l'animal.

Vu ces caractéristiques physiques, les chercheurs jugent improbable que le crocodile "Shieldcroc" ait combattu des dinosaures en bord de mer. Il devait plutôt passer beaucoup de temps dans l'eau en utilisant ses longues et fines mâchoires pour attraper des poissons.

Ce crocodile préhistorique attendait peut-être patiemment dans l'eau que des poissons passent à sa portée. Quand les proies étaient suffisamment proches, Shieldcroc ouvrait simplement la gueule et dévorait sa victime sans effort, éliminant ainsi le besoin de forte mâchoires.
AFP

Le Shieldcroc (pour crocodile blindé) vivait à l’époque des dinosaures, au Crétacé supérieur il y a 95 millions d’années. Cette nouvelle espèce a été identifiée par des chercheurs de l’université du Missouri qui ont étudié un crâne partiellement conservé découvert au Maroc et détenu par un musée de Toronto, au Canada.



Le fossile révèle qu’Aegisuchus witmeri avait un crâne très allongé et aplati avec une mâchoire assez mince, probablement adaptée à la capture et à la mastication de poissons. L’analyse des traces de vascularisation au sommet du crâne découvert indique que ce crocodile était doté d’une structure, au-dessus de sa tête, ressemblant à un bouclier. Il pourrait s’agir d’un organe de parade pour attirer les partenaires ou intimider les ennemis et il servait peut-être aussi pour la thermorégulation.

Les chercheurs ont estimé la taille de l’animal à dix mètres environ en se fondant sur la taille de son crâne mais aussi en comparant plusieurs autres caractéristiques crâniennes avec d’autres crocodiliens.

Bien que le Shieldcroc ait vécu il y a plus de 90 millions d'années, les scientifiques peuvent utiliser des informations issues de cet animal pour acquérir une meilleure compréhension des crocodiles actuels, estiment les chercheurs dans un article publié dans PLoS-ONE. « Aujourd'hui, les crocodiles vivent dans les deltas et les estuaires, des environnements mis sous tension par l'activité humaine», explique Casey Holliday, un des auteurs de l’étude.« En comprenant comment les ancêtres de ces animaux ont disparu, nous pouvons mieux comprendre comment protéger et préserver les écosystèmes vitaux des crocodiles modernes. »
(http://www.sciencesetavenir.fr/archeo-paleo/20120201.OBS0307/un-ancien-crocodile-decouvert-au-maroc.html)


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À côté, rien ne demeure. Autour des ruines
De cette colossale épave, infinis et nus,
Les sables monotones et solitaires s’étendent au loin.



Le vainqueur gagne un pèlerinage sur la tombe de Felix Faure.
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FLAM
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Re: L'ancêtre des crocodiles d'Afrique découvert au Maroc

Message par FLAM le Mer 1 Fév - 15:12

L'ancêtre du Psychokwak ? En tout cas, c'est le même bec museau...






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